Magia y misticismo: los búhos en Latinoamérica

Sigilosos y a su vez misteriosos, los búhos son increíbles animales que han inspirado muchísimas historias dentro de la cultura popular de las comunidades rurales a través del tiempo. Estas rapaces nocturnas se caracterizan por tener una gran audición que les permite localizar con facilidad sus presas, cuentan con una visión binocular, patas muy fuertes y con plumas especializadas que le permiten volar emitiendo el mínimo de sonido al aletear. Suelen alimentarse de pequeños mamíferos, pájaros, ranas, reptiles e insectos y su distribución es casi cosmopolita. Tan solo en Centroamérica se pueden encontrar aproximadamente 24 especies, de las cuales en Costa Rica se pueden observar 18 de ellas (aunque Great Horned Owl, Burrowing Owl y Short-eared Owl son avistamientos incidentales para el país). Aprovechando el Día Internacional de la Conciencia del Búho (04 de agosto), hablaremos un poco sobre las creencias populares que rodean a estos fabulosos rapaces nocturnos.

Majafierro Común (Glaucidium brasilianum), fotografía por Diego Ramírez. Parque Nacional La Cangreja, Costa Rica, 2016.

Antes que todo, ¿Es lo mismo un búho y una lechuza? 

Desde un punto de vista taxonómico o científico no existe una diferencia entre ambos, los dos pertenecen al orden de los Strigiformes y se dividen en dos familias: Strigidae y Tytonidae (en inglés se utiliza un único término “Owl” para ambos). Pero, culturalmente hablando nos encontramos con algunas diferencias en el uso de estas dos palabras y que se basan principalmente en la apariencia de estos animales. Les llaman búhos a aquellos con plumajes oscuros, disco facial en forma redonda y presencia de crestas, mientras que las lechuzas son aquellas con plumaje claro, disco facial en forma de corazón, patas más alargadas y ausencia de plumas que asimilan “cuernos” u “orejas”. 

Búho Listado (Pseudoscops clamator). Fotografía tomada por Diego Ramírez, Paraíso, Costa Rica, 2020.

Pero ¿Cómo son vistos estos animales dentro de la cultura? 

Son muchas las asociaciones que las diferentes culturas han otorgado a los búhos o lechuzas, estas van desde connotaciones positivas como la representación de la sabiduría, guardianes del alma o como un símbolo de poder y jerarquía, hasta aquellas historias rodeadas de misticismos, brujería y mal augurio que son muy frecuentes en las comunidades latinoamericanas. Estas últimas creencias, pueden ser inspiradas en el comportamiento nocturno de la mayoría de estas especies y en los sonidos chillones que suelen emitir (escuchar ejemplo). Para algunos pueblos nativos de Norteamérica el canto de los búhos está íntimamente ligado con el anuncio de la muerte, tanto así que estos animales son considerados los mensajeros de la tragedia, la ruina y de enfermedades. Para los Nahuas (en México), la lechuza también era de mal agüero y su función era ser la mensajera del señor del inframundo Mictlantecuhtli (este dios en muchas ocasiones era representado como un búho).

Ilustración de Mictlantecuhtli junto a un Strigiforme. Tomado de Matador Network.

Sumado a lo anterior, en pueblos del antiguo México (Teotihuacán), la figura de estos rapaces es asociada al dios de la lluvia y era vista como un ente demoníaco. En Costa Rica, los pueblos Bribris clasifican a los Mók (como se les conoce a los Strigiformes en su idioma), en dos clases: aquellos que no causan enfermedades y los que pueden causar enfermedades. Además, en la región Caribe Central de Costa Rica, los pueblos antepasados asocian estos animales con la noche, la oscuridad y el fuego. Más hacia el sur del continente, para las comunidades Diaguitas de Chile y Argentina, existe una deidad maligna llamada Cachirú, esta es un lechuzón gigante con poderosas garras que aterraba a los humanos y que tenía poder sobre las almas de las personas. Curiosamente, esta criatura también podía hacerse amigo y protector de los aldeanos, si estos le presentaban una ofrenda que fuera de su agrado. Esta historia muestra algunos paralelismos con la entidad de la mitología nahua Tlacatecolotl, quien era bestia con cabeza, piernas y alas de búho que evocaba la muerte y el infortunio.  

Ilustración del Cachirú. Tomado del siguiente enlace.

Además, en la cultura popular de México y Centroamérica es común escuchar en las comunidades rurales historias que asocian estos animales con las brujas y la magia oscura. Algunas de estas creencias mencionan que las lechuzas en realidad son brujas que durante las noches adoptan esa figura. También, muchos alegan que las plumas de los búhos son un elemento importante para la realización de brujería. En otros países como Colombia, existen mitos que asocian a estos animales directamente con el diablo y en algunos lugares de Uruguay, la carne de los búhos es vista como un medicamento para algunas enfermedades. Si bien, la mayoría de creencias parecieran venir de una connotación negativa, en Brasil existen muchas comunidades autóctonas que piensan  que estas rapaces son seres sagrados, dignos guardianes y protectores de su tribu. Curiosamente, también existen creencias muy singulares, como la que asocia al Ju de León (Ciccaba virgata) con los pumas. Los campesinos cuentan que si te encuentras en el bosque y escuchas cantar este búho es porque anda cerca el león de montaña (Puma concolor), por lo que debes de estar atento y ser precavido. 

Ju de León (Ciccaba virgata), fotografía por Antonio Loaiza de Buturu Tours. Orosi, Costa Rica, 2020.

Del mito a la realidad, ¿De que nos sirven los búhos?

Más allá de la todas estas creencias populares, los búhos son animales con una gran importancia ecológica en el ambiente, lejos de representar un daño para los humanos y la naturaleza, estos son invaluables controladores de plagas y mantienen un equilibrio en los ecosistemas. La capacidad de algunas especies de adaptarse a las condiciones urbanas, ha permitido que tengamos parques y ciudades más limpias, con una disminución considerable de roedores y otros animales que pudieran transmitir enfermedades para los humanos. 

Currucutú Común (Megascops choliba), fotografía por Diego Ramírez. Paraíso, Costa Rica, 2019.

Si bien todas estas historias son parte importante de una construcción social y una forma en que nuestros antepasados buscaron dar explicación a los fenómenos naturales que observan, la realidad es que muchas de las connotaciones negativas asociadas a los Strigiformes han provocado que estos animales sean agredidos, lastimados y hasta asesinados por la mala fama que los rodea. Este problema, sumado a la pérdida de sus hábitats son fuertes detonantes que podrían llevar a la desaparición de algunas especies de estas aves. Aprovechando la celebración del Día Internacional de la Concienciación sobre el Búho y como cierre, les invito a reflexionar sobre esta situación y a fomentar las relaciones armoniosas con estos increíbles rapaces, recuerda que en la naturaleza no existe lo bueno y lo malo, pero en definitiva existe la necesidad de coexistir sanamente como especies.

Si deseas aprender más de estas fabulosas aves y las historias que las rodean, les recomiendo estos videos: Búhos y lechuzas: mitos y leyendas de David Araya (Asociación Ornitológica de Costa Rica) y el  Especial de Día de Muertos: la voz de los Tecolotes de Alberto Lobato (Crónicas del Chivizcoyo historias de aves).

Y dime ¿Te sabes algunas historia sobre los búhos y las lechuzas de tu país?

Publicado por Mr Birding

Mi nombre es Diego Ramírez y soy un birder costarricense enamorado de todas las aves de mi región. Me desempleño como profesional en turismo ecológico y consultor de birding en Centroamérica. Además, soy un educador ambiental de la Fundación Aves y Cultura, miembro del Comité Educativo de la Asociación Ornitológica de Costa Rica y Coordinador del Club de Observadores de Aves de Paraíso.

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